【醫學專題】新冠肺炎與流行性感冒 症狀與疫苗類型辨不同

新冠肺炎和流行性感冒有何相似和不同?在下文,我們將透過兩者的病因、症狀以及製作疫苗過程的不同,讓大家更容易理解。

兩個病的定義

新冠肺炎是一種由嚴重急性呼吸道症候群冠狀病毒2型(縮寫:SARS-CoV-2)引發的傳染病,它的成因目前仍然未明,暫時可知的是於2019年末在中國湖北省武漢市爆發,其後在全球範圍內蔓延。

而流行性感冒(Influenza),通常簡稱為流感(Flu),是一種由流感病毒引起的疾病,由強烈的全身症狀開始發病,主要侵入呼吸道。

症狀比較

新冠肺炎和流行性感冒症狀相似,根據美國疾病控制及預防中心(CDC)的資料,以下這個圖表可以清晰顯示:

 

圖片來源:CDC Facebook

從圖表中可見,呼吸急促或困難、咽喉痛、流鼻涕或鼻塞、失去味覺幾項在流感中都屬於少見,而失去味覺這一項,在與新冠肺炎的比較中,更可以發現新冠肺炎的特徵。

此外,新冠肺炎於老年人以及有潛在疾病的人士而言,風險更大,較流感在更加能夠引起嚴重疾病,在感染後2至4日就有機會發作。相對地,於流行性感冒而言,幼兒、老年人和患有某些慢性病及長期病患的風險更高,在感染1至4日就有機會發作。

驟眼比較,兩者只有些微不同,但其實可以進一步透過兩者疫苗的不同,解釋背後科學技術,去分辨兩者。

 

疫苗治療兩方比較

美國目前的新冠肺炎疫苗中,例如輝瑞與莫德納都採用mRNA或叫信使RNA(messenger RNA)技術,背後原理簡單如下:透過注射mRNA抗原編碼(antigen-encoding)分子進入免疫細胞,觸發免疫反應。而mRNA技術經過這二十年的發展和研究,也令此種疫苗容易生產。

至於流感疫苗,則是另一種做法:科學家需要在雞蛋中種植並收穫,並且需要滅活(inactivate)。在大規模生產之前還要「純化抗原」(purify the antigen),步驟複雜得多。

此外,兩者最大的分別是功效上的差距。新冠肺炎的疫苗,是對目前所有流行的病毒株(virus strains)有效,至於流感疫苗,只是旨在讓科學家預測每年可能會流行的流感病毒株(flu strains)。

在疫苗副作用比較方面,則相對接近,兩種疫苗都會產生副作用,包括肌肉酸痛、注射部位酸痛、輕度發燒、頭痛甚至輕微咳嗽等類似疾病的反應。但相對而言,新冠肺炎的免疫反應對身體負擔比較大。但不論是哪一種疫苗,兩種疫苗的症狀效果(Symptomatic effects)通常不會持續超過 24 小時。

在效用方面,美國國家免疫和呼吸系統疾病中心流感部流行病學家( epidemiologist, Influenza Division of the National Center for Immunization and Respiratory Diseases,CDC)費迪南博士(Jill Ferdinands)表示,雖然研究人員仍在了解新冠疫苗的有效時間,但一般認為新冠疫苗提供的保護時間比流感疫苗更長。至於流感疫苗,相關研究則認為,它在注射後幾個月,對病毒的免疫力已經開始下降。

 

以群體免疫預防肺炎與流感

過去一年肺炎爆發,市民戴起口罩並保持社交距離,因「受惠」於新冠肺炎,流感沒有爆發,但是今年當大部份人都注射了新冠疫苗後,情況可能沒有這麼樂觀。阿拉巴馬大學傳染病學部(University of Alabama’s Division of Infectious Diseases)的傳染病專家兼助理教授Rachael Lee表示:「今年的流感疫苗是『四價疫苗』(quadrivalent vaccine),意味著它能預防四個病毒株,而在其他年份,則是『三價疫苗』(trivalent vaccine)。」這即意味著,流感隨時以更難纏的姿態來到人類面前。

在可見將來,科學家應該會將mRNA技術應用在流感疫苗身上,令其技術可以和新冠肺炎疫苗並駕齊驅,而最重要是,為面對未來病毒的挑戰,最好都應該打齊兩種針。雖然部份醫療機構現在已經學會何應對肺炎大爆發的個案激增,但應該沒有人希望醫療系統為應對大爆發而長時間處於緊張狀態,所以為防止這種情況發生,疫苗是最好而且能協助公共衛生的辦法。

 

 

資料來源:WEBMD

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