【神奇免疫】多元病毒宿主 蝙蝠為何「百毒不侵」?

近年來,不少全球流行傳染病均頻傳與野生動物有關,蝙蝠就被指為是病毒宿主,四處傳播病毒。原來蝙蝠能夠神奇「免疫」,令牠們身上帶有多種病毒,卻同時百毒不侵。

當年襲港的「非典型肺炎」嚴重急性呼吸道症候群,在非洲肆虐的伊波拉病毒,去年爆發的新型冠狀病毒病,至近周爆發的馬堡病毒,蝙蝠都被指為是病毒宿主自疫情爆發以來,新冠病毒令全球過億人染疫,導致人類生病甚至死亡。惟類似病毒出現在蝙蝠身上,卻沒造成任何不適現象。美國耶魯大學專門研究蝙蝠進化的博士後研究員Laurel Yohe表示,這些病毒是個「好開始」,讓人類了解這種百毒不侵動物的免疫系統,是如何運作的。

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先認識一下蝙蝠,牠們是地球上超過1400種生物中,第二多樣化的哺乳類動物。其蹤影遍佈全球,幾乎出現於地球上所有州份(除南極洲)。體形由最小2克,至超過1000克都有。蝙蝠會飛行,以迴聲定位,部份可生存長達41年,是此體形中非常長壽的動物。最重要的是,牠們可「攜帶」多種不同病毒,包括新冠病毒,而同時不出現任何不適病徵。據美國學術期刊《科學》指出,蝙蝠在6500萬年來都能夠戰勝病毒。

為探討蝙蝠的秘密,有國際社團於四年前發起「Bat1k研究計劃」,對所有蝙蝠品種進行新基因體定序,其中六個品種已經完成程序。跟新冠肺炎研究合作的生態健康聯盟疾病生態學家Jon Epstein指,研究有助學者就其他動物跟人類的基因,作出更詳細對比。研究發現,把蝙蝠的新基因體定序與另外42種哺乳類動物比較,包括由海牛至人類,原來蝙蝠最近的近親並非樹鼩目、鼯猴或老鼠,反而有機會跟涉及馬、穿山甲、鯨魚及狗等哺乳類動物,擁有共同祖先。

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研究亦透露,蝙蝠對抗感染病時,對至少10種有機會令其他哺乳類動物提高炎症反應的基因,起不了任何作用。同時,蝙蝠體內有額外及改良的抗病毒基因,或能解釋到為何牠們能有高容量的病毒量,卻沒任何不適徵狀。華盛頓大學演化生物學家Sharlene Santana表示,研究得出的結果重點在於,蝙蝠有能力接受及在高病毒感染量中存活,其效能比其他哺乳類動物更高。這或者解釋了,蝙蝠看似是百毒不侵的原因。

Source: ScienceMag

Text by MEDICAL INSPIRE 醫·思維

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