【疫情終結】新冠疫情到底何時結束? 實際非取決於科學家或政府

2020年3月11日,世界衞生組織宣佈新冠肺炎(COVID-19)已構成「全球大流行」(pandemic);事隔兩年,很多人都不禁問:「疫情到底甚麼時候結束?」不少意見均認為這由科學家或政府判斷,但美國歷史學家John M. Barry卻指出,其實最終決定權在民眾手上,若民眾持續恐慌,無限制措施卻仍堅持自我防疫,即代表疫情遠未結束。

世衞組織專家委員會每3個月便會重新評估,新冠肺炎是否「國際關注的突發公共衞生事件」(Public Health Emergency of International Concern,PHEIC)。緊急應變負責人Dr. Michael Ryan去年12月受訪時稱,大流行是否結束,某程度上是種主觀判斷,「這不能單憑確診數字決定,還要考慮感染的嚴重性和其影響」。

不少人均認為,當世衛宣佈大流行結束,即代表疫情終於告一段落,但事實上這仍需視乎各國情況。例如,英國政府早前將新冠肺炎定義為「風土病」(endemic,又稱地方性流行,指在部分地區小規模爆發的流行病),並全面與病毒共存,但調查卻發現普遍民眾未認為疫情就此終結。

牛津大學全球衞生倫理學教授Patricia Kingori與利物浦約翰摩爾斯大學(LJMU)實驗心理學教授Ruth Ogden早前曾合作,並在英國全面解封的24小時內對當地民眾進行調查,冀了解英國人對疫情的態度;調查一共收集超過1,300人意見,結果顯示多達57%受訪者不認為解封代表疫情結束,僅28%相信疫情已隨之告終。另外,近半數受訪者相信,疫情是否結束要交給科學家判斷,只有不足5%相信由政府決定。

不過對歷史而言,真正決定疫情是否結束,其實視乎社會本身的反應,若民眾持續恐慌,即代表疫情仍未結束。因此,這其實不僅僅是流行病學,亦算是社會學的問題。美國歷史學家John M. Barry在論著《The Great Influenza: The Story of the Deadliest Pandemic in History》中指出,1918年西班牙流感在全球造成逾5,000萬人死亡,而整場疫情結束的分水嶺,就在於「民眾不再關注疫情」。

John M. Barry表示,當年西班牙流感不再為公眾關注,部分是由於病原體毒性減弱,喪失引發致命肺炎的能力,情況與Omicron變種相似,絕大多數感染只屬輕症,至1921年流感死亡人數已回復大流行前的水平。他認為,樂觀的話,變種新冠病毒的殺傷力會愈來愈低,但相比起西班牙流感,新冠肺炎將更難被人遺忘,「畢竟在1918年染病死亡,實在司空見慣,民眾對此有一定經驗,在現代社會卻是罕有災難。」

資料來源:Scientific AmericanThe Conversation

Text by Medical Inspire 醫·思維

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